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    英国上诉法院案例:往来函件不明时施工合同责任限制条款的认定
    CQLSW.NET   2018-12-06   信息来源:采安律师事务所    作者:采安建设工程团队
    核心提示:双方多次函件往来,合同条款版本反复修改,但未最终确认。施工方根据委托方的意向书开始施工,其后出现瑕疵,施工方能否援引其中一个合同版本中的责任限制?

    导语

    双方多次函件往来,合同条款版本反复修改,但未最终确认。施工方根据委托方的意向书开始施工,其后出现瑕疵,施工方能否援引其中一个合同版本中的责任限制?

    案件索引

    一审案件索引:Arcadis Consulting (UK) Ltd (formerly Hyder Consulting (UK) Ltd) v AMEC (BSC) Ltd (formerly CV Buchan Ltd) [2016] EWHC 2509 (TCC).

    二审案件索引:Arcadis Consulting (UK) Ltd (formerly called Hyder Consulting (UK) Ltd) v AMEC (BSC) Ltd (formerly CV Buchan Ltd) [2018] EWCA Civ 2222.

    本案案情

    Buchan公司是专门的混凝土分包商,委托Hyder公司进行两项建筑工程的某些设计工作:即Wellcome大楼和CastlePoint停车场。 施工完成后,Buchan公司发现CastlePoint停车场有缺陷,于是向Hyder公司索赔4000万英镑。 Hyder公司否认任何缺陷负有责任,并主张如果Hyder对瑕疵负有责任,则双方有一份合同规定其责任上限为610,515英镑。

    从本案的事实来看,Buchan公司曾向Hyder公司发送了各种版本的条款和条件草案,每一个草案都载有与Hyder公司赔偿责任限额有关的不同规定:第一个版本于2001年11月,修正版本于2002年1月,进一步修正版本于2002年3月。 Buchan公司还另外发送了一封意向书,指示Hyder公司开始进行CastlePoint项目的工作。 Hyder公司对提议的条款和条件提出异议,但没有详细答复,并开始了两个项目的工作。

    一审判决及其简要理由

    一审中,英国高等法院认为,意向书是一种简式合同,Hyder公司通过履约接受了这种合同形式,但没有商定任何版本的条款和条件。 因此,法院认为,Hyder公司应就设计缺陷向Buchan公司承担无限赔偿责任。详见 Arcadis Consulting (UK) Ltd (formerly Hyder Consulting (UK) Ltd) v AMEC (BSC) Ltd (formerly CV Buchan Ltd) [2016] EWHC 2509 (TCC)。

    二审判决及其简要理由

    上诉法院经审理,推翻高等法院判决。上诉法院Elizabeth Gloster法官在审查双方之间的通信时,否定了高等法院对简式合同与条款和条件的区分。 相反,她认为,在接受合同时,Hyder也接受了2001年11月最初提出的条款和条件,包括610,515英镑的赔偿责任上限。

    Gloster 法官的推理部分基于她对双方通信的解释,同时也基于一般合同法原则。她认为,由于条款和条件的每一草案都对赔偿责任作了某种限制,因此认为Hyder公司对其合同履行承担无限责任是错误的,而根据任何最终合同,它都不会同意承担无限责任。

    Gloster 法官强调,为了接受另一方当事人提出的条款,当事一方没有必要接受所提出的每一项条款。只要接受是最终的就够了。 在本案中,原告没有拒绝被告提出的条件,其履行行为被认为与接受拟议的条件是相一致的。详见:Arcadis Consulting (UK) Ltd (formerly called Hyder Consulting (UK) Ltd) v AMEC (BSC) Ltd (formerly CV Buchan Ltd) [2018] EWCA Civ 2222.

    本案分析

    本案一审判决无疑过于严苛,不少律师从中得出教训认为,如果合同当事人不能就其条款达成一致意见,法院将不会改写历史以纳入未达成一致意见的条款,而可能最终认定双方完全没有达成详细的协议,这对双方都是不利的。

    本案二审判决更为合理,体现了法院倾向于在当事方大部分履行的情况下认定已订立合同的存在,即使在当事方似乎仍在就其关系的各个方面进行谈判的情况下也是如此。这一判决推翻了一审判决过于严苛的结论。

    但从当事人及其代理人的角度来看,需要注意的是,缔约方应对双方协议内容进行明确的确认,尤其是在根据最终可能被取代的临时合同开展工作时。而对于希望避免被强加不利合同条款的当事人一方而言,则应及时明确提出反对或者异议意见,避免法院认定当事方之间事实上已成立有约束力的合同。

    延伸阅读 重庆律师网络办公室 | 值班主持律师
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